Tank Commander

Vou colocar aqui um trecho traduzido...

Tank Commander

1933 | Chamado às armas

"De alguma forma, Will, eu não acho que você está pronto para ser um farmacêutico  ou um dentista", disse o Sr.Bayley, que desempenhava as duas funções na pequena cidade de Uppingham, onde morávamos. Ele estava olhando para os destroços da cadeira. Ele não parecia se importar com o teto de vidro pelo qual eu havia caído (o teto da sala de dentista); foi a cadeira que o incomodou, era nova, seu orgulho e alegria, tinha descanso de cabeça ajustável, toque aqui para cima, pressione lá para baixo, bem prático.

 Ele era um bom homem,  me pagava quatorze xelins e me dava um dia de folga por semana.  Eu tinha aulas particulares que o Sr. Bayley também pagava.    A nova bicicleta de entrega também ele pagou, mas que foi mais facilmente consertada após o acidente.

Algum tempo após o incidente da cadeira, me alistei no exército.

"Não há vagas no 11º de Hussardos, meu rapaz", disse o sargento no escritório de recrutamento em Stamford.

"E os 9º de lanceiros?"  ‘Totalmente lotado. . 'Ele pensou por um minuto, e sugeriu:  'Por que não se juntar ao Royal Tank Corps? Eles precisam de rapazes espertos.

Eu não tinha muita ideia sobre o Tank Corps, mas eu concordei do mesmo jeito. Os recrutadores deram-me um pequeno teste em Inglês e matemática e eu assinei na linha pontilhada,. Deram-me um bilhete de trem e as instruções para reportar ao Bovington Camp em Dorset. Quando eu disse aos meus pais o que eu fizera, só minha mãe parecia ter dúvidas. Meu pai, que lutava para ganhar a vida em um pub em que ele tinha sociedade, concordou, e como o Sr.Bayley, achou que era provavelmente uma boa ideia.              A depressão econômica estava no auge e os empregos estáveis eram difíceis de encontrar.

Provavelmente nenhum dos trinta e quatro recrutas do Esquadrão 386 jamais tenha ouvido falar da localidade de Upppingham, ou mesmo de Rutland. A maioria deles eram ingleses, mas havia cinco escoceses, quatro galeses e três irlandeses. Jock Pennycuick, que tinha sua cama ao lado da minha no barracão, poderia passar por um chinês. Ele era de Glaswegian e eu nunca entendi uma única palavra que ele disse durante todo a nosso treinamento. Paddy Davis por outro lado me impressionou quando confidenciou por que tinha se juntado ao exército pois só assim ele poderia aprender sobre armas no menor tempo possível. Ele era um membro do Sinn Fein (exército clandestino) e ia se juntar ao IRA. Eu só meio que acreditei nele mas depois de doze semanas de treinamento ele desertou e muito tempo depois eu ouvi que ele e seus irmãos tinham sido mortos durante a realização de alguma atividade terrorista.

A vida de caserna era muito ruim naqueles dias, sem privacidade e a comida servida era muitas vezes estragada. O Esquadrão ocupou duas barracas conectadas e seus membros passavam a maior parte do tempo lutando entre si. Felizmente eu era bastante atlético e sabia usar bem os punhos.

Após três meses de treinamento inicial, recebemos um passe de fim de semana para ir para casa. O uniforme cáqui tinha que estar impecável, botões brilhando, cinto branco como a neve, perneiras imaculados e botas que tinham sido lustradas com uma escova de dentes por horas para que brilhassem como espelhos. Para completar o esplendor marcial, a cobertura era uma boina preta com emblema do corpo de exército, um tanque da Primeira Guerra Mundial dentro de uma folha de louro e o lema "Fear Naught".

O Sargento Lemon, conhecido como o "Bastardo Loiro de Bovington" e seu auxiliar, o  cabo Fitzpatrick, pelo menos nos fez parecer soldados. Quanto a temer nada, nós certamente tínhamos um respeito saudável pelos nossos professores.

Depois da nossa breve folga, começamos a treinar novamente, passando todas as manhãs a marchar  como um esquadrão, mas eram usados sinais ao invés de ordens. Era assim que os tanques se comunicavam pois ainda não havia comunicação via rádio.  Nas tardes aprendemos a dirigir os tanques Vickers I e II sobre o campo de areia. Estes pequenos e úteis tanques foram produzidos no início dos anos 20 e pesavam entre doze e catorze toneladas (houve variações). Com uma tripulação de cinco homens, eles podiam fazer dezoito milhas por hora e era armado com um canhão de três libras e até seis metralhadoras.  Durante algumas semanas, despejamos balas,  e cintos de munição .303 na encosta de Lulworth Camp, na estrada para Bovington. Nos bons dias de verão da época eu costumava especular sobre a possibilidade de aventuras na Fronteira das Colônias a Noroeste, onde havia esquadrões de carros blindados. O pensamento de que poderia ocorrer uma guerra realmente não me ocorreu. Outras noções e pensamentos românticos foram inspiradas por uma figura poderosa que pilotava uma motocicleta e que se arremessou pela estrada estreita: T E Lawrence – ou “Lawrence da Arabia”. Permanece um assunto misterioso e fascinante. Nós ficamos confusos sem saber por que alguém que havia atingido as alturas vertiginosas e o posto de Tenente Coronel,  que era um herói nacional,  mas que resolveu se juntar ao Tank Corps como soldado, ou na RAF como aviador.

Por que ele deveria querer se esconder na caserna atrás da massa de rododendros em Cloud's Hill em que vivíamos regularmente? Ele parecia levar uma vida solitária e uma existência secreta, e eu não me lembro de ninguém, certamente nenhum dos meus conhecidos, que tivesse alguma vez trocado uma palavra com ele. A notícia de que ele morreu em um acidente foi um verdadeiro choque.

 Aqueles escolhidos para fazer parte da guarda de honra em seu funeral em 1935 tiveram um treinamento específico aprendendo a passar pelos movimentos de "Restar em seus braços invertidos" usando revólveres .45 Colt.

Minha designação para o 3º Batalhão Royal Tank Corps no início de 1934, estacionado em Lydd em Kent foi muito bem-vindo e um alívio ao treinamento rigoroso em Bovington.  Foi também o início de uma relação com a unidade que me levaria  através de toda a Segunda Guerra Mundial.

Os incidentes que vou relatar são alguns dos muitos que poderiam ser contados sobre o 3° de tanques e dos homens que lutaram e morreram em tanques na Segunda Guerra Mundial. É a história dos homens que lutaram em Calais, nas praias da Normandia e nas batalhas do deserto no Norte da África de 1941 a 1943, na Grécia e na Itália....

- Fordingbridge: um momento para contar

O balão subiu enquanto estávamos sentados no lounge do George em Fordingbridge observando os pássaros derrapando sobre a superfície do Hampshire Avon. Era uma tarde fria e cinza.  Um policial do regimento enfiou a cabeça pela porta e disse: "Todos do 3º RTR (Royal Tank Regiment) de volta ao acampamento imediatamente. "

Havia meia dúzia de sargentos e suas esposas, e não estávamos surpresos. Alguns dias antes nossos tanques haviam sido carregados em carros plataformas e transportados via férrea com todo o nosso equipamento pesado para ser colocado a bordo de um navio a vapor. O batalhão deveria se juntar a 1ª Divisão Blindada em formação  "em algum lugar da França", na verdade ao sul do Somme.  Por mais de uma semana a BBC vinha relatando a situação de crescimento da confusão e dos combates ferozes através do canal e esperávamos ser enviados para lá.  O que foi surpreendente foi a notícia de que estaríamos saindo às 10 da noite. Isto foi então por volta das 20:00hs em 21 de maio. Não houve aviso prévio e os homens do batalhão estavam espalhados por toda a área circundante. Mensagens tinham que ser exibidas nas telas dos cinemas  em Ringwood e Salisbury; os cafés e pubs foram alertados. O Coronel veio correndo de volta de Bournemouth, onde ele levara sua esposa para jantar. Era meia-noite antes que o trem lotado saísse da pequena estação rural, vários homens ainda estavam faltando. Muitas esposas, incluindo a minha, Josie, estávamos casados há apenas seis meses, viviam em apartamentos em Fordingbridge e vieram nos ver. Havia algumas lágrimas, mas a maioria das garotas tinha um rosto corajoso....  Continua...

Original Post

Continuação...

Ficamos intrigados quando o trem escuro entrou pela zona rural, esperávamos uma viagem bastante rápida para Southampton, mas na manhã seguinte nós rodávamos pelos campos de lúpulo e logo chegamos a Dover.   Não havia sinal do navio City of Christchurch carregando nossos tanques.  Uma voz irreverente gritou: "Olhe para Reggie - ele não parece nada feliz!"    "Reggie" era o Oficial Comandante, Tenente-Coronel R C Keller, que assumiu o comando em outubro de 1939. 

Um Staff Car o aguardava na estação e o levou embora.

O Coronel parecia ainda mais sombrio quando voltou segurando um pacote de envelopes.  Nunca imaginei o que ia acontecer mas embarcamos a bordo do Maid of Orleans, um vapor da Southern Railways de transporte atuante no Canal da Mancha.             Ficamos felizes em não ter que carregar nossos kit-bags, que haviam sido armazenados separadamente, porém mais tarde nos arrependeriamos.

Às 11 da manhã, figuras ansiosas vieram correndo pelo cais em direção ao navio, tendo eles feito o seu próprio caminho para o porto. Subiram a bordo apressadamente pois haviam perdido o trem que nos trouxe até o porto.

Até então tudo parecia divertido. Nós lotamos os salões, enchemos os corredores e plataformas, e especulávamos descontroladamente sobre para onde estávamos indo. Uma companhia de sapadores e alguns London Territorials embarcados em outro navio próximo também nada sabiam sobre nosso destino.

Supostamente somos motociclistas, disse um sargento do Queen Victoria´s  Rifles, mas tivemos que deixar nossas máquinas para trás. Como nós, eles estavam armados com nada além de um revólver.

Nós dissemos a eles que não tínhamos ideia de onde estavam nossos tanques e todos deram boas risadas.        O consenso geral era de opinião que o exército estava exagerando como sempre e que quando chegássemos, seja lá onde for, ficaríamos sentados por dias imaginando o porque da pressa.   Nossas mentes estavam condicionadas pelas histórias da Grande Guerra. Às vezes os alemães ganhavam, às vezes ingleses e franceses, mas tudo terminou bem no final, apesar de ter havido alguns momentos desagradáveis em 1918.                                A “Drôle de Guerre” acabou, as coisas estavam apenas começando. 

Apitos soaram e gritos para entrar em forma nos tirou do devaneio.        Reuniram e formaram por esquadrões, fomos informados de que nosso destino seria  Calais. ‘Os tanques serão entregues lá e você irá prepará-los para a ação imediatamente´. Forças blindadas inimigas leves avançam em algum lugar ao norte e nós vamos encontrá-los e lidar com eles.

Então não haveria um período de “treinamento e adaptação” atrás das linhas. Não houve mais conversa ou especulação sobre se juntar à 1ª Divisão Blindada. Enquanto navegávamos devagar pela névoa densa, discutíamos sobre o que faríamos se o navio que transportava nossos tanques afundasse antes de chegar a Calais, não haveria nada para nós lutarmos, alguns riram mas ‘Tubby’ Ballard apontou que se o vapor em que nós estávamos afundasse, não haveria ninguém para conduzir os tanques, o que fez a piada perder a graça.

Eu me relacionava bem com Tubby, que veio de algum lugar em Northamptonshire e foi  uma das poucas pessoas que já ouvira falar do meu próprio condado de Rotland. O pequeno comboio seguiu em frente, pequenas ondas provocadas pelo avanço do barco se destacavam na luz difusa do nevoeiro, e ai vimos o contorno dos contratorpedeiros de escolta. Alguns que já tinham feito a travessia a turismo reconheceram a torre do relógio da prefeitura de Calais. Uma fumaça escura pairava por sobre as docas. No momento em que nós atracamos, apenas algumas bombas haviam caído na estação do porto mas quase todas as janelas haviam sido quebradas. Soldados britânicos e franceses e estivadores andavam de lá para cá num mar de vidro.

“Fiquem onde você estão", nos disseram o do porto.  Nos sentimos indesejados. Nós não recebemos identidade da Força Expedicionária Britânica ou qualquer outra identificação, corriam rumores de que os Quinto Colunistas vestidos com uniformes aliados estavam postados como franco atiradores na cidade. Os “gendarmes” provavelmente atirariam em qualquer um sem carteira de identidade.

Não querendo ser baleado, nós nos alinhamos e observamos o coronel se envolver em uma discussão acalorada no cais com um oficial britânico que chegara com um carro cheio de bagagem, obviamente em direção a Dover.    O coronel mandou alguém jogar a bagagem  no chão e tomou o veículo partindo em seguida.  Nós só fomos autorizados a desembarcar quando ele reapareceu, furioso por ter sido recusada a sua entrada no posto de comando francês. Ele teve que procurar um QG britânico, que foi criado pelo pessoal administrativo portuário.

Desembarcamos entre pilhas de rações e artigos diversos, caminhamos em direção a uma duna atrás do Gare Maritime evitando um trem que manobrava no porto, e sentamos aguardando ordens. Os Queen Victoria´s Rifles, que encontraram algumas metralhadoras Brens e algumas armas antitanque, marcharam para fora da cidade.

Sirenes soaram e olhamos para cima onde bombardeiros avançavam entre a fumaça dos tiros antiaéreos. O zum-zum-zum parou quando dois caças apareceram e após breve combate um deles mergulhou no mar fazendo um estrondo ao bater na água.

Socker aproveitou para dizer  “Que o diabo leve o bastardo por nos tirar do pub antes do horário de fechamento”.  Permanecemos como espectadores interessados até às 4 da tarde quando vislumbramos o vapor City of Christchurch carregado de caixas no convés...   ´Munição?' 

Um marinheiro esclareceu a dúvida, "Não, Gasolina!'

Não pode ser, mas eles estão cheios de latas de galão de gasolina companheiro. Nos porões abaixo estão nossos veículos de combate. Se um bombardeiro largar uma única bomba aqui estaremos fritos.   Billy, que é o motorista do meu carro de reconhecimento, fica indignado. A tropa de batedores tinha dez Daimler Dingos e era comandada pelo Tenente Morgan. Eu era o sargento da unidade.  O Dingo era um dos poucos veículos que encontrei (do nosso lado) durante a guerra que foi ideal para o trabalho que tinha sido designado. Com menos de um metro e meio de altura, podia viajar a 55 mph para frente ou para trás, tinha uma tripulação de dois homens e montava uma única metralhadora leve Bren.  O comandante observava a partir de um cockpit aberto, enquanto o n º 2, no meu caso Billy, fazia a condução.    Billy era bem conhecido em todo o batalhão porque sua família dirigia um restaurante em Lydd, local em que ficamos estacionados no final dos anos de 1930. Embora ele tivesse sido convocado antes da guerra, ele conseguiu ser designado para a nossa unidade.   

     As primeiras suspeitas incômodas de que algo estava seriamente errado surgiram nas primeiras névoas do amanhecer. Guindastes cheios de tambores de gasolina continuavam empilhados no convés do City of Christchurch. Não estranhamente, os estivadores franceses, que em todo caso estavam trabalhando duro por dias e estavam exaustos, não queriam ser cremados vivo. Toda vez que as sirenes tocavam eles corriam para se abrigar. A tripulação do vapor Maid of Orleans não estava muito otimista sobre suas perspectivas também e um guarda armado foi postado para deter qualquer um que tentasse sair.  Para piorar a situação, o fornecimento de eletricidade aos guindastes do cais era cortado com frequência e no final das contas os guindastes dos navios tiveram que dar conta de todo o transbordo. A unidade de sapadores que viajou conosco trabalhou maravilhas, mas, apesar da ajuda adicional da nossa tropa, o descarregamento continuou a um passo de caracol. Assim que foi possível, as tripulações entraram nos porões a procura de suas máquinas.. Embora tenham sido tomados muito cuidados em Fordingbridge para preparar os tanques para o transporte de acordo com os regulamentos, por exemplo, passar graxa mineral protetora nos canos das armas, o carregamento feito no City of  Christchurch em Southampton foi executado pela regra mais errada possível. Os tanques mais pesados, trinta Cruisers, estavam no fundo do navio, os tanques leves no convés, e acima os carros de reconhecimento. As munições, peças de reposição e acessórios de rádio estavam perdidos em algum canto nos porões.  A iluminação nos porões era fraca e para piorar descobrimos que os tanques, saídos recentemente da fábrica, estavam com problema no circuito elétrico e suas luzes não funcionavam.  Também não havia estopa para limpar a graxa dos canos das armas.  Resmungos e expressões de raiva soaram quando ao procurar a munição para os canhões dos tanques leves não se encontrou nenhuma das caixas.  A munição das metralhadoras são inseridas em cintos ou fitas e para tal é usado uma máquina que força a entrada dos cartuchos na cinta, porém não se localizou nenhuma delas.

Incapazes até mesmo de gozar um trago de cigarro por causa do risco de incêndio, pequenos grupos trabalhavam na semi-escuridão. A maior parte do barulho vinha dos geradores do navio e dos homens nas gruas. O City of Christchurch não era um navio preparado para a entrada e saída fácil de material rodante, no caso os tanques, e eles tinham que ser içados através das escotilhas e descarregados em terra. A descarga dos veículos começou nas primeiras horas da manhã. Ninguém conseguiu dormir.  Eu passei a maior parte do tempo estudando o mapa, um dos coletados pelo Coronel em Dover.   Eu acho que o CO esteve em Calais durante a Grande Guerra, mas para o resto do território ainda era um local inexplorado. O solo ao norte era plano, a estrada para o sul  cruzava uma crista a caminho de Boulogne. Posições inimigas eram desconhecidas. Uma saída para reconhecimento foi ordenada tão logo as luzes da amanhã surgissem.

Continua...

 Em dois grupos de cinco veículos saímos pouco antes de clarear o dia. Nosso oficial comandante dirigiu um grupo até a costa entre Gravelines e Dunquerque. Eu parti com o outro em direção ao sul para sondar a área ao redor de Guines. Quando deixamos o resto da tropa vimos os homens sentados nas dunas forçando os cartuchos de munição nas fitas, machucando a mão e quebrando as unhas. Outros estavam praguejando pelos canos mal ajustados das metralhadoras.  Era uma manhã fria e enevoada e nós tivemos nossa primeira impressão sobre a região de Calais enquanto dirigíamos pelas ruas de casas de tijolo vermelho onde os padeiros estavam abrindo suas lojas. Mais adiante nós vimos os primeiros refugiados, alguns acampando onde pararam na beira da estrada e outros indo em direção à cidade.Eu já tínha visto muitas cenas sobre refugiados nos noticiários da Guerra Civil Espanhola, mas os olhares abatidos, o transporte dos seus poucos bens em toda sorte de veículos, caminhões, carrinhos de bebe, carrinhos de empurrar e bicicletas, tudo empilhado, foi um choque. Soldados franceses às vezes passavam gritando alguma coisa, mas não conseguíamos entender o que diziam e não adiantaria muito parar para descobrir pois eles também não nos entendiam. Aviões inimigos voavam bem alto e a multidão aumentou sua agitação olhando ansiosos para cima. Nós dirigimos ao longo de um canal parte do caminho e a poucos quilômetros da cidade o número de refugiados foi  diminuindo. Com algum alívio eu vi os primeiros sinais de uma formação de tropas, eram veículos que estavam embaixo de algumas árvores e soldados que estavam conversando e comendo. Sinalizei para a seção fazer alto e levantei meu binóculo. Minha nossa, são alemães, distingui as cruzes negras nos tanques, nisso ouço um estrondo e vejo um clarão vindo da direção dos veículos alemães, um sopro passa pouco acima da minha cabeça seguido por um baque sólido um pouco atrás de mim. Eu estava em pé e sentei-me rapidamente. O inimigo havia colocado armas antitanque para cobrir a estrada durante o café da manhã.

'Vamos sair daqui. Rápido!'

Balas ricocheteavam nas pedras e eu pensei: "Meu Deus, sou eu quem estão tentando matar - eu!"   Não foi como um bombardeio aleatório quando você pode ter azar, este foi um ato deliberado de quem tinha intenção de matar. Alguém nos viu, mirou e puxou o gatilho.   Billy permaneceu sereno, ele deu marcha-a-ré até que ficamos paralelos à direita de um canal e valas que corriam ao longo da estrada. Dois outros Dingos imediatamente atrás de nós estavam fazendo o mesmo mas ao acelerar caíram na vala, viraram e ficaram pateticamente de rodas para o ar que giravam loucamente. Ninguém saiu dos veículos e eu não conseguia ver nenhum dos Dingos restantes. O medo agora foi substituído pela raiva. Não tínhamos rádio e era nosso trabalho voltar o mais rápido possível para relatar o que havíamos visto.

"Vá em frente, Billy, vamos cair fora daqui!"

Voamos pela estrada com balas ricocheteando a nossa volta, os alemães não tinham problema de munição com suas armas. Um vale raso oferecia abrigo e corremos para lá. Nossa expectativa era de encontrar forças leves do inimigo, mas  de leve não tinha nada pelo visto.

O CO mostrou irritação óbvia quando apresentei meu relatório, como se eu tivesse culpa pessoal pela perda de dois, e possivelmente quatro, dos seus Dingos. Para fazer as coisas piorarem ainda mais, não havia notícias do resto da tropa de reconhecimento sob o comando do Tenente Morgan. Recebi ordem então para aguardar e estacionar perto do QG.  O Sargento Stannard me disse que o coronel tinha todo o direito de estar irritado pois estava recebendo uma série de ordens contraditórias. Na noite anterior ele havia sido confrontado pelo ajudante do General da BEF que parou no cais de Calais a caminho de Dover e disse-lhe que sua primeira prioridade era se dirigir para Boulogne assim que seus tanques tivessem sido descarregados do navio. Mais tarde, um ordenança chegou com ordens para tomarmos uma direção completamente diferente, para St Omer, onde a BEF e o QG principal estavam prestes a ser cercados. Alguns tanques leves foram realmente enviados para lá. O ajudante do General deve ter causado uma forte impressão pois acabou que o batalhão desdobrou-se em direção a Coquelles, na estrada para Boulogne. O escalão ´B´ de caminhões com nossos suprimentos e apetrechos dirigiram-se para os jardins municipais no centro da cidade. No início da tarde avançamos em direção a Boulogne, minhas ordens eram para ficar atrás dos tanques do CO, caso eu fosse necessário. Mais uma vez dirigimos através das multidões de refúgiados. Meia hora depois, os veículos que estavam a testa da coluna saíram da estrada para investigar veículos suspeitos ao lado de umas árvores. Um dos nossos comandantes de tropas chegou a uma distância de tiro de pistola antes de identificar tanques inimigos. Foi bom ver nossos tanques Cruisers em ação. Eles eram principalmente os A-13, ousados tanques com quatro grandes rodas de cada lado e um canhão de duas libras como armamento principal. Você podia chegar com ele a 40 mph em solo firme e plano. Os longos dias passados em exercícios ao longo da costa de Dorset pagavam seus dividendos e logo meia dúzia de tanques alemães estavam em chamas. A blindagem principal dos A13 chegava a 30mm, pareciam mais que suficientemente capazes de resistir as granadas inimigas, somente quando artilharia de campo alemã entrava em cena a coisa mudava.

Os panzers se aproximaram e nossos esquadrões começaram a sofrer baixas. Um dos A-10, um tanque com aparência feia e bruta com a torre parecida a uma caixa e armado com um morteiro de 3,7 polegadas ao invés de um canhão de duas polegadas começou a queimar, a esteira de outro Cruiser saltou fora  e o canhão do A-13 do Coronel foi despedaçado. Nós recuamos para a crista de uma elevação e ao anoitecer assumimos posição em torno de um pequeno bosque. Bombardeiros alemães voavam por cima, mas nos ignoraram e despejaram sua carga em Calais, onde a fumaça negra flutuante estava cada vez mais espessa.  Aproximadamente às 20h um Staff car apareceu vindo da direção da cidade conduzindo um oficial superior com a banda vermelha do quepe claramente visível. O oficial teve uma longa conversa com o coronel e quando ele saiu, o ajudante do Coronel, Capitão Moss, veio e me disse que meu veículo tinha sido colocado à disposição do Brigadeiro Nicholson, que havia sido enviado da Inglaterra para assumir o comando geral em Calais. O Brigadeiro tinha chegado naquela tarde, mas quando tentou se comunicar pelo rádio com o Coronel, foi-lhe dito para sair do ar porque o CO estava tentando lutar e em plena batalha contra forças inimigas. O coronel não tinha ideia naquele momento com quem ele estava falando. Nós seguimos o Staff car do Brigadeiro de volta para Calais. Quando nos aproximamos da cidade, Billy apontou para três volumes cobertos por lonas de onde apareciam vários pares de botas.

'Quem são eles?'

Eu não sabia dizer. Como eles eram de equipes de tanques, nós dois devemos conhecê-los: quase todos eles tinham estado em Lydd conosco.

"O que vai acontecer com eles?"

Eu não tinha certeza. Nós nunca praticamos enterrar os mortos durante os exercícios em Salisbury.

 

Continua....

Calais: um suporte simbólico

O Brigadeiro Nicholson era um oficial alto, magro e discretamente falante que imediatamente inspirava confiança. Antes da guerra ele comandou os 16º e 5º de Lanceiros, assumindo a 30ª Brigada de Infantaria na primavera de 1940.

Eles estavam esperando a chegada dos elementos motorizados da 1ª Divisão Blindada quando, como nós, receberam outra ordem.

Dois batalhões regulares, a 1ª Rifle Brigade e o 1º Royal Rifle Corps foram transportados junto com o Brigadeiro de forma apressada vindos East Anglia.

A base da brigada foi estabelecida no Boulevard Leon Gambetta nas caves de uma grande casa isolada, uma clínica em tempo de paz. Havia também um HQ na Gare Maritime, onde a marinha instalou um centro de ligação com a Inglaterra.  Minha tarefa era simples. Eu tive que estacionar o Dingo fora do QG e esperar por ordens. A noite dirigi-me pela estrada abaixo a uma curta distância até o nosso escalão B onde deixei Billy e voltei.      O Parc St. Pierre em frente à prefeitura não era um lugar muito inspirador.  Caminhões foram estacionados bem próximos das paredes para protegê-los de explosões e estilhaços, e os motoristas e as tripulações de tanques destruídos tentavam dormir em trincheiras abertas nos canteiros de flores. Estava muito frio.

O parque era um bom ponto de concentração mas também um alvo óbvio que os artilheiros alemães tinham ao seu alcance durante o dia. Não havia janela com vidros intactos, todas estavam quebradas e os cacos espalhados como um tapete sobre a área. O coreto no meio da praça não ia ser de muito uso naquele verão. De volta ao Gare Maritime percebia-se que algo estava acontecendo. Um comboio com dez toneladas de suprimentos, principalmente alimentos, estava sendo preparado para ser enviado pela estrada de Dunquerque até a BEF (British Expeditionary Force). Meia dúzia de tanques, parte do esquadrão B, comandado pelo Major Reeves, liderava a coluna e uma companhia da Rifle Brigade seguia atrás com seus Bren carriers e caminhões. O brigadeiro queria ver a partida da coluna e eu o levei até o ponto inicial. A coluna não foi muito longe, eles se depararam com armas antitanque e artilharia alemãs e depois de uma feroz troca de tiros a coisa toda foi cancelada.

Retornei ao QG levando de volta o Brigadeiro e aguardei sentado no Dingo.

Eu tinha visto tanques inimigos a leste e sul da cidade e após o último encontro não era preciso ser Napoleão para perceber que estávamos cercados, provavelmente por uma divisão Panzer.

Ao longo do dia seguinte, quando o ruído de combate começou a subir, nossas tropas se retiraram para uma linha mais curta, o Brigadeiro Nicholson, ainda usando seu quepe com faixa vermelha, utilizava o Dingo como um táxi ou enviava através dele um de seus oficiais para visitar as unidades. Um estafeta solitário nos acompanhava através das ruas cheias de escombros, pronto para levar mensagens.

Os bombardeiros alemães parece que evitavam a cidade que estava obscurecida pela fumaça preta vindo dos depósitos de combustível em chamas.

Tendo sido disputado por centenas de anos pelos ingleses e franceses, havia muitos fortes e construções de defesa costeira em Calais. A maioria era caserna construída em pedra, esses bastiões foram numerados em seqüência, mas não mais ligados como eram no passado. Estradas e ferrovias cruzavam através do perímetro original. A pedra angular das defesas ainda era a Cidadela, construída cerca de 250 anos atrás por Vauban, o célebre engenheiro militar. Era mais ou menos do tamanho de um grande campo de futebol, cercado por muralhas e um fosso parcialmente cheio de água.

O QG francês estava dentro da cidadela, que parecia impermeável as bombas e estilhaços. Era mais provável você ser vítima das sentinelas nervosas e por esta razão o estafeta sempre se aproximava com muita cautela quando era necessário ir ao local. Ele e eu concordamos, enquanto esperávamos pelo Dingo, que uma área urbana com construções e cruzamento de canais e linhas ferroviárias não era o local ideal para usar um batalhão de tanques Cruiser de grande velocidade e uma brigada de infantaria motorizada. Deve ter havido algum erro no planejamento do War Office (sempre culpávamos o War Office por tudo). Uma vez que eles percebessem o que eles fizeram, seríamos retirados da mesma maneira que viemos - por mar.

 Nós nos confortamos um pouco com a notícia de que o escalão B da 3RTR tinha sido ordenado a saírem do parque para a Gare Maritime para embarcar para a Inglaterra.  Os motoristas dos caminhões começaram a jogar seus veículos nas valas ou nas águas para evitar que caíssem nas mãos do inimigo.  O trem hospital foi esvaziado e os feridos evacuados para o vapor Kohistan. Os feridos que morreram durante a transferência foram deixados enfileirados e cobertos na plataforma.

O Brigadeiro Nicholson passou a operar principalmente da Gare Maritime, o que fazia sentido pois estava mais próximo do porto e de uma fuga pelo mar.

Para mim, que estava na expectativa dos fatos, o dia 24 passou rápido.  Nas primeiras horas da manhã seguinte fiz algumas viagens entre o QG e outros postos de comando, no final do dia o Brigadeiro chamou-me e disse simplesmente "Eu não acho que você pode fazer muito mais aqui Sargento”.      Se você quiser tentar embarcar de volta, esta tudo bem por mim.

Depois acrescentou, o Coronel Keller também não tem mais uso para você".  Quando perguntei sobre o que fazer com o Dingo, ele disse: "Eu não precisarei dele”.  Eu percebi que algo estava acontecendo mas não consegui perguntar o que. Eu desejei boa sorte ao Brigadeiro Nicholson, saudei-o e sai.

Não avistei o estafeta, provavelmente também havia sido liberado.

O brigadeiro deve ter percebido que as chances de escapar estavam se esgotando.  Ele foi informado na manhã do dia 24 que a evacuação havia sido acordada “em principio”, mas outra comunicação dizia que os franceses eram contra.  A orientação que chegou foi para lutar pelo tempo que fosse necessário.

Eu não sabia nada dessas coisas enquanto me dirigia para a Gare Maritime.

A coisa tinha piorado desde que saímos e mais veículos em chamas e abandonados bloqueavam as estradas.

O Dingo carregava uma caixa de seis granadas e eu coloquei uma delas debaixo do capô e acionei o explosivo antes de continuar meu caminho a pé.

  Eu não sei de onde veio o pequeno navio ou como ele foi chamado, mas era o mesmo que furou o bloqueio trazendo uma importante mensagem para o destacamento naval na Gare Maritime e que eu tinha ouvido comentários.

 O que eu lembro é que ele aportou e lançou a prancha enquanto eu corria pelo cais e conseguia ser embarcado. Aqueles que como eu estavam acomodados no convés deitamos e agarramos os cabos para evitar sermos jogados ao mar enquanto o barco zarpava em direção ao alto mar. Estilhaços e espirros de água começaram a cair muito próximo e uma vez livres da fumaça preta que pairava sobre o porto pude ver as baterias de canhões inimigos que atiravam de um cume acima de Coquelles.  Destroyers estavam atirando de volta enquanto ziguezagueavam para evitar os Stukas, que estavam em fila para mergulhar sobre eles.  Uma ou duas vezes, os navios desapareceram sob as nuvens de água das explosões próximas mas emergiam com seus pompons atirando.

Explosões próxima ao nosso barco espalharam fragmentos que atingiram alguns homens mas no meio do canal a atividade aérea diminuiu e depois de um tempo finalmente chagamos a Dover.

Navios de outros portos da França também estavam desembarcando tropas em Dover,  e no cais lotado vans do Exército de Salvação estavam distribuindo chá,  as ambulâncias passavam através da multidão levando feridos; e havia enfermeiras, policiais e pessoas oferecendo água e cigarros. Ninguém perguntou o que estava acontecendo lá atrás e de onde vínhamos embora o fogo de artilharia pudesse ser ouvido claramente já deste lado do canal.

Eu fui conduzido em um trem para Aldershot com muitos outros soldados cansados e ainda portando o revólver que não cheguei a usar, caí no sono profundo. Eu nunca recebi meu ID do BEF.

A mess dos sargentos reabriu em um campo em Newbury Park, perto de Cambridge,  uma tenda simples com mesas limpas, cadeiras dobráveis e duas poltronas largas. Tiny White assumiu como sargento regimental da unidade, e não fazia muito tempo que ele chegou depois de que seu barco foi afundado e ele teve que passar várias horas na água antes de ser resgatado.  Calais havia caído em 26 de maio, apesar da ordem do comando alemão de que seria tomada no dia 25. O Brigadeiro Nicholson foi capturado na Cidadela depois de recusar a intimação para render-se e responder que era o dever do exército britânico lutar, exatamente como faria o exército alemão.

A caminho de um campo de prisioneiros de guerra na Alemanha, ele e seus homens devem ter sentido uma amargura ao pensar que tal acontecia após um desembarque tão mal preparado, e quem poderia culpa-los?.  

Posteriormente foram apurados os números e estimamos que dos 575 homens da nossa unidade enviados ao continente, pouco mais da metade retornou, principalmente do escalão B.    Dos cerca de 100 homens mortos, prisioneiros ou desaparecidos, a maioria era de tanquistas altamente qualificados.  Muitos membros da tropa, como o Sargento Tubby Ballard que estava desaparecido, eram amigos que partilharam os mesmos caminhos. Ginger May e Tich Kemp, bons amigos, estavam mortos, e Socker Heath provavelmente havia sido capturado. Nós fomos para a guerra em uma terça-feira a noite, um batalhão regular com cinquenta tanques, e no sábado tínhamos perdido todos os nossos tanques e veículos e aproximadamente a metade da tropa.

Fatos desagradáveis vieram à luz. Os A-10 poderiam ter ficado na Inglaterra. Não foram enviadas munição alto explosivo (HE) para seus morteiros, e eles tinham sido reduzidos a disparar bombas de fumaça. Com a munição certa, eles poderiam ter assumido a destruição das armas antitanque que os alemães montaram nos nossos flancos. Um tiro com munição perfurante de um canhão de duas libras era inútil para esse tipo de alvo.  Pelo menos dois tanques foram destruídos por suas próprias tripulações à vista de todos perto da Gare Maritime na manhã do dia 24, quando correu um boato de que a evacuação deveria ocorrer e nenhum equipamento utilizável cairia nas mãos do inimigo. Mais destruição poderia ter ocorrido se não tivessem percebido o engano e parado com a ação. Não era de admirar que os franceses tivessem uma visão amarga do incidente.  Felizmente, havia outro lado da moeda.

Os A-13 destruíram ou desabilitaram um grande número de seus oponentes. Comandantes de tanques tinham mostrado fibra quando lhes foi dada a oportunidade. O Major Bill Reeves, enviado para explorar a estrada que ia em direção a Dunquerque conseguiu romper o cerco ao luar e tomou parte na defesa da cidade com seu tanque Cruiser e três tanques leves. Cinco panzers foram avariados ou destruídos. Ele foi condecorado pelo ato com um DSO.    Meu melhor amigo, Sargento Jimmy Cornwell, também chegou a Gravelines depois de criar um método para limpar a estrada das minas anexando a corda de reboque do tanque aos pares e arrastando-os. Jimmy foi condecorado com o DCM.

Escrevendo depois da guerra, Sir Basil Liddell-Hart disse que as operações do 3RTR influenciou a controversa ordem de Hitler para deter as divisões panzer ao longo do rio Aa em vez de fazê-los avançar sobre Dunquerque. No dia 24, o Führer disse a seus generais para deixar a destruição da BEF para a Luftwaffe.

A teoria de Liddell-Hart é discutível. O que parece certo para mim é que a guarnição de Calais, incluindo todos os tipos de serviço, além do bombardeio naval, ocupou toda a atenção do 10º Panzer Division por três ou quatro dias em que poderia ter causado prejuízo considerável em outro lugar.

Nesta medida, pode-se argumentar que as pesadas perdas em homens e materiais foram justificado, mas era um argumento que não me agradava quando voltei para Fordingbridge.  A maioria das esposas ainda estava lá. Elas sabiam pouco a respeito do que passamos ou o que tínhamos feito. Esposas cujos maridos estavam desaparecidos faziam perguntas que não conseguíamos responder, e olhavam para nossos rostos para ver se estávamos escondendo alguma coisa delas.

O Coronel Keller não nos deu tempo para pensar. Ele conseguiu voltar via Gravelines após ter escapado pela praia em um tanque leve. Quando o tanque dele quebrou, ele completou a jornada a pé junto com uma equipagem de tanques resgatados no caminho.

Continua...

Com a ameaça de invasão pairando sobre o país, todo homem fisicamente capaz estava envolvido com a defesa, e como não tínhamos tanques, marchamos sobre a Anglia Oriental carregando rifles antitanque Boyes de 1,5m de comprimento odiado por seu peso e inutilidade.  Gradualmente fomos reforçados com substituições do depósito em Bovington e de unidades que foram para a França com a 1ª Divisão Blindada como o  9º de Lanceiros e 10º de Hussardos. Os cavaleiros eram todos bons soldados regulares e rapidamente se estabeleceram como "tanquistas", embora a ausência de tanques nos deixou sentindo vulneráveis. Foi um grande alívio quando recebemos a ordem de entregar os Boyes tão desprezados e viajar para Newmarket para recolher uma remessa de tanques A-13 e A-15 novíssimos, com a tinta verde-oliva mal seca.

O A-15 era  o mais recente tanque tipo cruzador (Cruise), semelhante mas um pouco melhor protegido do que o A-13,  e tinha cinco rodas de cada lado ao invés de quatro. . O seu armamento principal era um canhão de duas libras (40mm) para o qual ainda só havia apenas munição antitanque perfurante (AP). O A-15 foi mais tarde chamado de “Cruzader”, o Sr. Churchill achava que os tanques deveriam ter nomes ao invés vez códigos de números e letras. Alguns observaram que seria melhor se ele tivesse uma visão sobre a carência de munição alto explosivo (HE) para o tanque e menos a respeito de nomes.

Com os novos Dingos veio um novo comandante para a tropa de batedores. Com 1,90m de altura, o Segundo-Tenente Bob Crisp tinha sido comissionado para os Dragoons de Westminster, mas foi então transferido para 3RTR.

"Eu ouvi que você joga críquete Sargento"

"Um pouco, senhor"

"Ótimo, eu vou organizar um campeonato..."

Bob Crisp tinha levado seis wickets em seu primeiro teste pela África do Sul contra a Inglaterra em 1935.

O Cricket era uma obsessão durante a temporada de paz com o 3RTR. Qualquer um que era bom no jogo foi mantido no batalhão. Eu tive uma transferência para a Índia cancelada antes de uma partida vital. O Coronel Keller tinha jogado pelo Hampshire, então Bob Crisp podia esperar por um futuro rosado. Dentro de três meses, ele era já Capitão interino e o segundo em comando de um esquadrão.

Houve um mundo de diferença entre nossa partida de Dover em maio de 1940 e nosso embarque em Liverpool seis meses depois. O corpo principal do batalhão navegou a bordo do navio Stirling Castle, que ainda tinha uma tripulação civil completa. Alguns dos mordomos mais velhos balançaram a cabeça ao ver os salões e galerias lotados de tropas dormindo em todas as posições. Eu compartilhei uma cabine com seis outros sargentos, mas considerei preferível um beliche atrás do arame farpado no norte da Alemanha, onde eu fiquei sabendo que Socker Heath havia terminado. Os tanques foram repintados com uma cor de areia, viajaram em dois vapores da Glen Line, juntos com algumas unidades do exército. Nós deixamos os Dingos para trás.

Ninguém foi autorizado a desembarcar quando aportamos em Freetown, Serra Leoa, por vinte quatro horas, mas em Durban recebemos uma licença para descer. As pessoas faziam fila nas docas para nos levar para suas casas e tivemos quatro dias maravilhosos. O Staff, que tinha cabinas específicas, também devem ter se divertido porque quando zarpamos muitos deles não conseguiram retornar a tempo para o navio e  terminamos a viagem cumprindo os seus deveres. Bob Crisp também perdeu o barco. Na vida civil ele tinha sido um repórter do Natal Mercury antes da guerra e recebeu uma recepção generosa de seus antigos colegas. Deve ter sido uma boa festa porque um Major e uma dupla de capitães perdeu o barco junto com ele. Eu não sei o que o CO  deve ter achado quando um dos cruzadores que nos escoltava sinalizou que tinha os ausentes a bordo.  Nossa chegada não foi impressionante. Ninguém cantou ‘Bless’ em all ’. Um trem estava esperando a chegada dos navios, mas quando ele chegou em El Amariya, perto de Alexandria, nenhum arranjo tinha sido feito para nos receber. Um batalhão de infantaria australiano teve pena de nós e nos deixou compartilhar o seu acampamento, oficiais no seu cantinho de oficiais, sargentos no seu cantinho de sargentos e assim por diante, estávamos na manhã de véspera de Natal de 1940.

No dia seguinte, nossos benfeitores nos deram um esplêndido jantar de Natal e fomos todos para um dos cinemas ao ar livre. Os australianos não pensaram muito sobre o filme e armaram uma confusão colocando fogo no lugar. Nós saímos e nos sentamos na areia bebendo Tooth's Lager, assistindo o cinema queimar.

Uma nova formação foi criada, a 2ª Divisão Blindada da qual a 3RTR era uma parte.

 Nós nos juntamos a divisão depois de uma viagem agradável por via férrea ao longo da costa para Mersa Matruh. Pouco depois voltamos para o delta.

'O que acontece?'

"Temos que entregar nossos tanques ao 2º Regimento recém criado"

"Eu não acredito"

'É verdade.'

"E o que vamos usar?"

"É uma troca"

"Vamos ver..."

Estávamos sendo solicitados a trocar nossos novos tanques cruzadores por máquinas com cinco anos de idade e que já cobriram centenas de milhas. A companhia de batedores também entregaram seus tanques e em troca receberam os Dingos.  Palavras amargas foram ditas quando a troca ocorreu. Visões ainda mais coloridas sobre a competência do Staff foram expressas quando carregamos os velhos A-10 e partimos para o delta. Nós estávamos bastante irritados.

No acampamento novamente perto de Alexandria, fomos chamados juntos em esquadrões e ficamos sabendo de nosso destino. Nós nos tornaríamos parte da 1ª Brigada Blindada com destino à Grécia.

"E as peças de reposição, senhor?", Perguntaram ao líder do esquadrão.

"Eles estão sendo enviados"

Foi bom saber. O A-10 tinha boa suspensão articulada mas precisava de um especialista e atenção para mantê-lo funcionando por longas distâncias. Aqueles entregues pela 2RTR tinham canhões de duas libras ao invés dos obuseiros utilizados em Calais, mas eles não melhoraram a blindagem fraca. O italiano M13 / 40 estava melhor protegido e sua arma de 47 mm era mais pesada.  Além disso, teríamos sorte se o M13 / 40 fosse o único adversário a enfrentar.  As tropas de Mussolini estavam tendo dificuldades em atacar a Grécia em outubro de 1940 e era uma suposição razoável que Hitler interviria. Caso contrário, por que estávamos sendo enviados? Ninguém tinha ilusões sobre o que aconteceria se encontrássemos os alemães com seus Mark IIIs e IVs.  A única outra unidade blindada que também foi deslocada, a 4ª de Hussardos, estava equipada com tanque Mark VIBs, armados com metralhadoras apenas, uma de calibre 0.303 e uma pesada 0.50. Eles eram rápidos mas a sua blindagem tinha apenas 13 mm de espessura.    Parecia que havia pouco tempo a perder. No começo de março nós embarcamos no novo cruzador antiaéreo Bonaventure, e navegamos a toda velocidade no Mediterrâneo em companhia dos antigos cruzadores Gloucester e York. Dentro de trinta e seis horas nós estavamos em Piraeus. Os gregos enlouqueceram de alegria e penduraram guirlandas nos nossos pescoços quando desembarcamos. Quando nossos A-10 chegaram no cargueiro rápido um par de dias depois, eles foram decorados com flores.  Durante dois dias ficamos alojados ao redor do porto de Piraeus esperando a chegada de nossos tanques. Eu aproveitei a oportunidade para visitar Atenas e em um pequeno café tive a sorte de encontrar um professor grego que falava inglês e que ensinava inglês em sua escola. Ele me convidou para visitar sua casa e eu conheci sua esposa e duas filhas. Este encontro oportuno iria me ajudar consideravelmente no futuro....

Continua...

Os tanques A-10 e o material rodante grego tinham pelo menos algo em comum, ambos eram antiquados e faltava-lhes peça de reposição.  Os vagões plataforma que transportaram os tanques para a frente estavam seriamente carentes de correntes para manter suas cargas em posição. Como substituto as correntes nós  parafusamos aos pisos dos vagões pesadas pranchas para atuar como calços.  Algumas tripulações decidiram viajar no mesmo transporte que seus veículos. Abrigos de lona foram montados atrás dos tanques mas as estruturas pareciam tão precárias que eu estava feliz por estar indo pela estrada. Eu tinha sido promovido a Sargento do Esquadrão e fui integrado a uma coluna de quinze caminhões leves e três pesados de três toneladas.  O trabalho do SGQ (Sargent Quartemaster) era garantir que o esquadrão recebesse munição, rações e requisitos pessoais, como pasta de dentes e cigarros. Não posso dizer que fiquei bravo com isso pois anteriormente eu tinha realizado tarefas semelhantes como Sargento Intendente e cuidei da alimentação do batalhão onde tive muitas dores de cabeça por encomendar muitos perus no Natal de 1939, a conta foi para mais de £100 acima do limite permitido para o gasto natalino, uma quantia enorme naqueles dias, embora de alguma forma fosse abonado pelo intendente, Capitão Reggie de Vere. No entanto teve o incidente dos peixes, quando aos homens foram servidas metade de peixe toda manhã. Algum tempo depois fui apelidado de “Bill Meio Peixe”.  Pouco antes de sairmos de Atenas, o batalhão mudou de uniforme recebendo bermudas e calções de cor khaki. O tempo, que tinha sido quente e agradável quando montamos acampamento sob as árvores no Glades of Daphne, estava mudando. Nós fomos avisados para esperar neve no norte, justamente o lugar para onde estávamos indo. As previsões não se enganaram. Nosso comboio foi adentrando pelas montanhas e ocorreram quedas intermitentes de granizo, e mesmo um pouco de neve. O pára-brisas carregava com o gelo e quanto mais nós dirigíamos, mais selvagem a paisagem se tornava - penhascos recortados elevam-se de um lado, enquanto o declive caia acentuadamente do outro. Picos cobertos de neve apareciam durante os intervalos de visão através das nuvem, mas os vales estavam cobertos de sombras e neblina. Isto não parecia um bom terreno para nossos tanques, aliás não parecia um bom país para nada.  Levamos três dias para chegar a cidade de Florina onde estava a frente de combate para os exércitos gregos lutando na Albânia. Lá as tripulações dos tanques se juntaram a nós com histórias de arrepiar os cabelos. Eles quase congelaram próximo da morte no primeiro dia pois a equipe grega que conduzia o comboio não fazia ideia da importância de fazer chá quente para as tripulações.  Posteriormente eles perceberam a importância do fato e passaram a fazer paradas regulares para retirar água fervente da locomotiva para fazer o chá. “É um milagre não termos sido todos mortos" foi uma frase que ouvi repetidamente. Alguns tanques tinham escorregado para fora da plataforma ao passar o vagão por curvas íngremes. Como o granizo e o gelo se acumularam sob os trilhos, havia temores de que os A-10 de quinze toneladas deslizassem sobre os calços e levassem as tripulações meio congeladas com eles. Mesmo depois de todos esses anos ainda me parece ter sido uma loucura arriscar a nata dos tripulantes do regimento blindado nesta aventura.  Florina era uma cidade largamente dilapidada, cheia de soldados, lojistas de rua e pequenos cafés. O batalhão viajou quase imediatamente para Amyntaio, uma menor e mais suja versão de Florina. O Coronel Keller montou seu QG na escola, os veículos foram dispersos em torno dele e camuflados, e os esquadrões assumiram suas posições. Os teóricos do uso das forças blindadas procurarão em vão por qualquer virtude na posição que tomamos. Os tanques tiveram que avançar por trilhas sulcadas, às vezes encharcadas, às vezes congeladas e duras como ferro para locais isolados que cobrem as estradas de acesso. Havia pouca ou nenhuma perspectiva de apoio mútuo. O terreno baixo era um pântano, geralmente intransitável e mesmo os melhores vales não poderiam ser atravessados a menos que uma rota fosse reconhecida e marcada imediatamente de antemão. À noite, as temperaturas submergiam e as tripulações na maior parte do tempo ficaram abrigadas em buracos de neve ao lado dos seus tanques A-10s.

Continua....

Com uma boa artilharia e cobertura aérea, tropas determinadas poderiam segurar um invasor nas montanhas indefinidamente, desde que ele fosse tolo o suficiente para fazer um ataque frontal, no entanto não havia como saber de qual direção poderia o inimigo vir. Quando chegamos a Amyntaio os alemães ainda não haviam mostrado as caras. Os gregos estavam fortemente envolvidos na Albânia já em luta contra os italianos, e para ajudar havia rumores vindo da Iugoslávia.  Incapazes de nos informarmos sobre a política presente nos Balcãs, os tripulantes dos tanques tentavam se manter quentes e ansiosos para sair em patrulhas apenas para quebrar a vigília monótona da montanha. Jogos de futebol entre os esquadrões foram organizados e um jogo contra uma bateria antiaérea grega assumiu a importância de uma taça final. Notícias da chegada das peças de reposição para os tanques foi mais um motivo para comemoração. Os Quartermaster Sergeants imediatamente dirigiram-se para Florina para carregar as peças pois a situação dos componentes das esteiras eram críticas e já estávamos remendando os links e componentes . Chegados lá, imediatamente abrimos algumas caixas de embalagem e o horror se estampou nos rostos... 

"Veja isso, Quartermaster..."

O ajudante técnico que havia nos acompanhado se aproximou...  ele recolheu um link grudento envolto em graxa e disse...

"Eles nos enviaram as malditas peças para os A-13 e A-15...  só isso"

Cai um silêncio atordoante...

"Os do 2°Batalhão Blindado ficarão satisfeitos quando receberem nosso lixo", disse alguém.

‘Para o inferno com os do 2ºBB´. Deve haver outras peças de reposição para os A-15 no Egito. O que vamos fazer agora?   Não havia nada a ser feito. Eu saí para ver se poderia organizar qualquer negócio com o depósito de suprimentos do campo da Royal Army Service Corps (RASC), onde temos alguns amigos. Normalmente nós mesmos surrupiávamos algumas caixas de chá e sacos de açúcar quando os amigos distraiam seu próprio RQMS enquanto estávamos carregando nos depósitos, ninguém nunca checou os caminhões carregados. Talvez tenha sido o que aconteceu com o nosso material para os tanques, ninguém havia checado na origem. Quando os alemães atacaram a Grécia e a Iugoslávia com sete divisões Panzer em 6 de abril, nós tínhamos bastante chá e açúcar mas não peças de reposição para nossos A-10.

A condição dos retardatários que se retiraram através de Amyntaio falava por si só. Cobertos de lama, os soldados gregos marchavam pelas ruas irregulares, refugiados lotavam a estrada de Florina, chuva encharcava tudo e as nuvens baixas aumentavam a miséria, mas pelo menos manteve os Stukas longe. Então o tempo melhorou e o bombardeio começou. Nossos esquadrões informaram contato com o inimigo.  Durante três dias, o batalhão e o 4º de Hussardos estiveram envolvidos na desordem conhecida como a ´Batalha de Monastir Gap´, junto com a infantaria australiana, os metralhadores da Nova Zelândia e os Hussardos de Northumberland - artilheiros antitanques.

Eu gastei meu tempo levando suprimentos para o esquadrão, às vezes trazendo de volta equipes de tanques danificados. A falta de peças de reposição estava agora cobrando seu preço. Um esquadrão relatou o colapso de cinco tanques enquanto investigava o que acabou sendo um falso alarme. Todas as máquinas tiveram de ser abandonadas e destruídas. Não havia meios de recuperá-los.

Continua...

Um grande número de veículos blindados inimigos foram destruidos ou danificados, mas ao contrário dos nossos, os deles logo foram consertados.

 Com a rendição do exército grego na Macedônia, nossa retaguarda estava ameaçada e a retirada tornou-se inevitável.  A distância envolvida, 300 milhas ou mais para Thermopylae, foi demais para as já desgastadas esteiras dos nossos tanques A-10.  Nossas forças foram dispersadas nas estradas da montanha.

 O que nós podíamos fazer se as circunstâncias e um melhor planejamento ocorressem ficou demonstrado na localidade de Ptolemeida, quarenta milhas ao sul da nossa posição original. Apoiado por canhões antitanques e canhões de vinte e cinco libras do C Squadron, a unidade fez uma emboscada cobrindo a ponte na entrada da cidade. Os alemães chegaram e caíram direto nela, vários tanques Mark III e veículos de meia-lagarta foram destruídos.  Infelizmente mais três dos nossos tanques foram reduzidos a um estado além da possibilidade de reparo.    Bob Crisp, por iniciativa própria, arranjou uma boa posição na estrada da montanha e camuflou seu tanque onde usou suas metralhadoras para atirar contra os Messerschmitts e Stukas voando pelos vales. Quando o batalhão chegou a Larissa, onde os gregos tinham seu QG principal e os depósitos de suprimentos, ele travou uma batalha final no aeródromo em meio aos Hurricanes que haviam sido pegos no solo. Depois de que praticamente não havia mais nada com que lutar, os únicos tanques que nos restaram estavam nos nossos distintivos ou crachás.

‘Tudo bem Sgt. as ordens são simples, dirigimos de volta para Atenas e pegamos o trem para Argos, encontre a posição T na costa e espere pela marinha.

Entendido?'

"Entendido, senhor!"

O Capitão Bartrum, que estava no comando dos transportes, estava de pé em meio a lama de uma aldeia sombria próximo de Larissa. Alinhados na rua principal havia catorze caminhões de 3 toneladas e o meu próprio caminhão de meia tonelada. Os caminhões estavam cheios de tripulações de tanques, dois ou três jovens oficiais de infantaria, tripulações socorridas e pessoal de funções diversas, cerca de 250 no total. Todos eles se amontoaram em pilhas de caixas de papelão, material diverso e caixas de munição. Um número de metralhadoras Besa foram retirados dos tanques e montados em cima das cabinas dos nossos Bedfords.                  Nós montamos um sistema pelo qual um homem agia como observador/carregador enquanto o outro disparava a arma. Era só uma questão de tempo antes que a Luftwaffe começasse a voar a partir de Larissa.   Nós partimos em boa ordem através da planície e nos dirigimos para as montanhas mantendo os caminhões a uma distância razoável entre si. Quando entramos no sopé da montanha e nos juntamos às hordas de outros retirantes foi ficando cada vez mais difícil manter a disciplina do comboio.   Nós estávamos submersos em um fluxo lento de pessoas e veículos na qual os aviões inimigos sobrevoavam à vontade. Os camponeses gregos e turcos eram incrivelmente pobres, embora mais hospitaleiros, e estavam determinados a não deixar nada para trás. Eles encheram seus bens mundanos, filhos e parentes em qualquer transporte e abandonaram suas fazendas e aldeias.

Serpenteando ao longo da estrada estreita nas laterais das montanhas, através dos desfiladeiros sobre pontes precárias, nós dirigimos em meio a unidades desgarradas  de infantaria grega com seus uniformes esverdeados desgastados e canhões com seus carretos puxados por cavalos desgrenhados, ambulâncias, ônibus, carros de bois, gado, mulas e burros, muitas mulas e burros.

Quando os caças alemães sobrevoavam os vales atirando com seus canhões, a coluna se dispersava e todos procuravam se abrigar nas valas laterais ou se escondiam atrás das pedras. Quando os aviões iam embora, os veículos em chamas ou inutilizados eram empurrados para o abismo ao lado das encostas, os feridos eram socorridos e, quando possível, covas eram feitas para os mortos. A cobra humana se formava e retomava seu ritmo lento até que os aviões aparecessem novamente. Uma tarde os Stukas nos atacaram a cada meia hora. Dois dos nossos caminhões foram destruídos  e seus passageiros lotaram os veículos restantes. Os mortos, menos as suas cadernetas de identificação que recolhíamos, eram enrolados em lonas e deixados a beira da estrada.

Durante um período de três dias e três noites de terror, os civis nas aldeias em chamas superavam em número de mortos o de militares.   Cerca de trinta milhas de Termópilas chegamos próximos de algumas fontes termais e borbulhantes, a visão da água quente fez todos começaram a gritar alegres, sujos e imundo queríamos pular dentro da água, nós nos despimos e mergulhamos nossos corpos doloridos.   Então os Stukas apareceram novamente. Os pilotos devem ter tido uma visão clara da nossa pele rosada enquanto nos dirigíamos mais uma vez para as valas cheias de barro mais próximos.

Em Thermopylae, onde fizemos uma parada, formamos uma linha de defesa com as tripulações de tanques que agora não possuíam veículos. O local devido ao assoreamento não era mais uma passagem estreita mas se tornara uma ampla planície entre as colinas e o mar.  Retomamos em boa velocidade a estrada para Atenas depois que deixamos Thermopylae, embora a coluna de retirantes ficasse cada vez mais extensa.  Não longe da cidade, soldados gregos fortemente armados à procura de pára-quedistas alemães nos olhavam desconfiados apontando suas  metralhadoras para os nossos caminhões Bedfords.

O Capitão Bartrum, que fez todo o humanamente possível para manter o comboio unido, fez uma longa explanação da situação e finalmente ele me chamou. ‘Sgt, é melhor você ficar no local e direcionar os motoristas que forem chegando. Oriente e dirija-os pela estrada'   Nós estávamos em uma rotatória com um certo número de saídas.

"E quanto ao caminhão de meia tonelada, senhor?"

"Eu vou seguir em frente com ele e vejo o que está acontecendo na estação. Você pega o último caminhão que chegar e nos encontra depois, penso que tudo dará certo.

"Não se preocupe comigo senhor", eu soava mais otimista do que realmente sentia.

Nenhum soldado veterano confia sua mochila para mais alguém. Eu fui até o caminhão e peguei minha mochila. Além de conter minha navalha, ela estava cheia de dracmas gregos, estava prestes a entregar o pagamento do esquadrão quando chegou a ordem de retirada.

Eu pendurei a mochila no meu ombro e esperei. O caminhão de meia tonelada partiu com os poucos caminhões recém chegados e eu fui orientando os retardatários que apareciam a intervalos cada vez maiores. O "último" veículo estava "não muito atrás", disseram-me. Isto já perfazia dez minutos, os dez minutos se tornaram quinze. . . trinta. . . uma hora. Ai tomei consciência dos olhares estranhos que eu recebia quando passavam os gregos, alguns deles olhando com inveja para o revólver preso ao fiel ao meu lado. Foi uma longa caminhada pela cidade. Ninguém parou para me dar uma carona. Os dias de guirlandas, cumprimentos e bebidas gratuitas tinham acabado. Havia sentinelas gregas na primeira estação que eu fui e eles não me deixaram entrar. Eles acenaram que não me entenderam e me mandaram embora para tentar em outro lugar.  Eu andei bastante, várias milhas até que encontrei outra estação. No meu cardigã caqui, calças de combate e boina preta da unidade de tanque, eu não poderia ser outra coisa senão um soldado britânico, mas ninguém queria saber.

Um grego com um fuzil e baioneta armada não me deixou entrar e me mandou embora. Nas ruas, as poucas pessoas encontradas apenas olhavam para a frente. Patrulhas policiais freqüentemente me paravam e sob a mira das armas interrogavam-me.  Se os alemães eram considerados inimigos odiados, eu percebi que os britânicos também não eram nada populares.  Como eu conhecia apenas uma casa particular em Atenas, decidi tentar a minha sorte lá. Andrei, o professor que ensinava Inglês, tinha sido um dos primeiros a nos receber quando chegamos. Eu tinha passado dois dias com ele e sua família no fim de semana em Atenas. Alto e magro, ele não se parecia em nada com a minha ideia de um grego. Eu me perguntei se eu ainda seria bem-vindo ao bater em sua casa. Com alguma dificuldade consegui achar o endereço e após bater em sua porta, ele atendeu com ar surpreso, depois de recuperar-se da surpresa  me puxou  para dentro e fechou a porta rapidamente.

'O que você está fazendo aqui? Como você nos encontrou? A rádio diz que os alemães já estão aqui. O governo grego capitulou... "Senti-me um pouco constrangido como quando o Coronel Keller me responsabilizou pela perda do Dingo de minha seção.”

O distrito da luz vermelha em Atenas era provavelmente o centro comercial mais bem informado dos Bálcãs. Todos os proxenetas eram espiões, todas as garotas relatavam suas conversas interessantes para a Madame, e todo cliente tinha uma história para contar. Graças a alguns australianos acabei lá, em um estabelecimento bastante luxuoso. Eu conheci os australianos em um café quando vestindo uma das jaquetas de Andrei por cima das minhas calças de combate, eu fiz um pequeno reconhecimento uma noite nas redondezas. Eles estavam sentados em mangas de camisa alegremente bebendo cerveja e trocando conversa fiada.

"Não há nada errado com o nosso esconderijo", explicou um deles, “você pode até ter momentos felizes”.  Eles me convidaram para ficar com eles e depois de consultar o Andrei eu fui. Eu não conseguia me ver passando o resto da guerra ajudando suas filhas adolescentes a praticarem o inglês. Além disso, uma vez que os alemães tomassem o controle real sobre a cidade, algum ateniense encontrado abrigando um soldado britânico estaria em apuros.  O bordel estava bem provido de poltronas de pelúcia, cortinas pesadas e luzes fracas. Passamos a maior parte do tempo sentados no salão densamente perfumado conversando com as garotas e pendurados no bar. Elas eram muito simpáticas e quase todas falavam algum inglês.  Eu ouvi um monte de coisas. Primeiro que o comboio das tropas do Capitão Bartrum tomou o trem que partiu para Argos, e que o Primeiro-Ministro grego havia cometido suicídio, embora os alemães dissessem que os aliados atiraram nele. Os Pára-quedistas nazistas haviam saltado na única ponte que atravessa o Canal de Corinto e capturou-o depois de uma batalha feroz com a unidade neozelandesa que o guardava. Alguém então acionou os explosivos que fizeram saltar a ponte e muitos soldados inimigos com ele.  A marinha ainda estava retirando pessoas nas praias da península do Peloponeso e havia rumores que a 2ª Divisão Panzer ocupou a área em torno de Atenas.  O mais interessante de todos foi um relato de que as tropas britânicas estavam reunidas em Glyfada, um conhecido e belo local onde um misterioso Major de um olho só estava organizando a fuga através da mata.

A Madame que dirigia o prostíbulo, uma mulher bem vestida na faixa dos quarenta anos e que teria feito sucesso em qualquer outro negócio, arranjou as coisas para nós. Certa noite um cafetão trouxe notícias de que nos levariam para Glyfada após o escurecer e fizemos isso, embora tenha sido um passo e tanto. Nossa confiança na Dama foi completamente justificada. Para minha surpresa, o oficial de um olho só, a quem as antigas mãos do deserto tinham imediatamente apelidado de "Wahid Shufti", estava usando uma boina preta. Era o Major Carey, segundo em comando da 3RTR, que foi enviado à frente das tropas para entrar em contato com os gregos para organizar a nossa entrada na Grécia.  O Major Carey conhecia seu ofício e disse que não queria que ninguém terminasse como ele na 1ª grande guerra, um prisioneiro. Ele deve ter reunido mais de cinquenta soldados, a maioria dos que lá estavam dormiam no duro chão próximo ou dentro da floresta.  Alguns estavam prontos para o combate vestindo todos os apetrechos, bolsas e armas, e alguns estavam desarmados, com não muito mais do que um sobretudo. Havia alguns tanquistas entre eles, incluindo John Myers, um velho amigo que comigo serviu quando o batalhão estava em Lydd.

O Major não perdeu tempo e preparou nossa escapada através do Canal de Corinto  seguindo para as praias do sul. Uma ou duas pessoas tinham os mapas da área e já o resto os copiou. Nós também fizemos esboços crus da ilha de Creta, que é para onde inicialmente seriamos levados se tivéssemos sorte. Como eu tinha uma bússola prismática, um mapa e minha sacola com o dinheiro do pagamento, o Major Carey me colocou no comando de cerca de uma dúzia de homens, a maioria dos quais estavam armados. Então ele me apresentou a George, um rapazote grego, magro, de cerca de quinze anos que seria nosso guia. George falava um pouco de inglês e já havia conduzido pelo menos uma leva de pessoas para o outro lado do canal.  A tropa iria se mover pela estrada durante a noite, e entraria no mato caso avistássemos faróis de veículos se aproximando.

Calculou-se que seriam necessárias três noites para chegar ao ponto de passagem no canal.  Nós caminhamos até quase o amanhecer quando, em algum lugar atrás dos vastos subúrbios de Eleusis, subimos uma colina íngreme até um mosteiro onde os monges pareciam estar nos esperando. Eles nos alimentaram, nos deram chá quente e leite de cabra e nos deixaram dormir na cripta.  Ao anoitecer, quando fomos despertados e recebemos pão e tomates, soubemos que patrulhas alemãs haviam passado pela área sem parar.  Na próxima etapa da jornada, devemos ter percorrido trinta quilômetros na direção de Megara. Era uma noite fria e enevoada e uma ou duas vezes o clarão dos faróis nos forçou a escondermos na mata que beirava a estrada. Não conseguimos distinguir se os veículos eram inimigos mas não nos preocupamos em descobrir. Quando amanheceu chegamos a uma fazenda amigável onde ficamos contentes com o café quente servido pelo proprietário. Nós nos escondemos em um celeiro durante todo o dia e assistimos os meia-lagartas alemães e carros blindados passando pela estrada abaixo. Quando anoiteceu e antes de sairmos, fui pagar pela comida que havíamos comido. O agricultor protestou dizendo que não lhe devia nada mas por fim concordou em ser pago. A generosidade dos pobres camponeses nas áreas rurais causou-me uma forte impressão.

Esperávamos alcançar o canal naquela mesma noite mas ainda estávamos na estrada quando o céu começou a clarear. George nos levou para as colinas e nos deitamos suados sob algumas raquíticas oliveiras durante todo o dia. Depois de escurecer fizemos um bom progresso e alcançamos as encostas rochosas margeando o canal relativamente rápido.

Continua...

Obrigado pela apreciação dos que estão acompanhando...

Era hora de dizer adeus a George com um generoso punhado de dracmas para ajudá-lo em seu caminho de volta a Atenas.  Prosseguimos o nosso caminho mais ao sul e olhando para trás, às vezes me pergunto se os alemães não estavam felizes em nos deixar a própria sorte.  Eles poderiam ter desperdiçado muita gasolina nos perseguindo pelas montanhas e devem ter percebido que uma varredura das praias iria reunir um punhado de retardatários apenas.  À medida que continuamos a nossa jornada, movendo-nos à noite e deitados durante o dia, nos deparamos com dezenas de retardatários em fuga na esperança de serem apanhadas pela Marinha. As colinas ganhavam vida depois do anoitecer. Perto da costa nos deparamos com um grupo formado por cerca de 300 homens e com uma variedade de distintivos, sob o comando de um oficial de artilharia de meia-idade. Quando eu relatei a ele a nossa jornada ele me disse para nos juntarmos ao seu grupo, e disse sombriamente que o inimigo já estava em Argos cercando milhares de tropas que haviam chegado às praias da costa.

 ‘O que o senhor fará ?’

"Não há mais nada a ser feito. Eu pretendo me render amanhã. Nós não podemos lutar e nós não podemos correr. Nós simplesmente vamos para o bolsão de forma ordenada. Veja com seus homens para entregarem suas armas. ”E ele mencionou algum arranjo que ele fez para coletá-las.

Eu levei as novas de volta ao meu pequeno esquadrão. Ninguém aplaudiu. "Eu não acho que isso é o que Wahid Shufti tinha em mente", disse um dos australianos. Todos eles me encararam.

"O que você acha, Quartermaster?"

"Bem, eu não sei ao certo o que vocês irão fazer, mas eu não vou ficar aqui."

'Onde você irá?'

"Voltar para as montanhas e tentar contornar Argos ao longo da costa."

Apenas dois membros do meu grupo original decidiram ficar, eles estavam exaustos e sem ânimo. O resto de nós, seis do 3RTR (incluindo John Myers e eu), dois australianos, dois neozelandeses, e um Cabo do Corpo de Engenheiros escapamos ao entardecer.  Passamos mais quatro ou cinco dias vivendo em condições difíceis e mantendo-nos nas montanhas. A cada parada fazíamos a escala de guarda em rodízio.  Quando caminhávamos, alguém ia a frente para verificar se tudo estava livre. Segundo o meu mapa, havia uma pequena comunidade de pescadores entre Argos e Paraliou Astrous, e foi para lá que nos dirigimos. Os camponeses que encontramos no caminho eram todos simpatizantes, embora geralmente nos levassem ao padre da aldeia,  a maioria dos quais falava um pouco de inglês e nos ajudaram com informações. Uma vez que o padre dava seu consentimento, serviam-nos comida e ofereciam um abrigo. Eu usei um punhado das minhas dracmas para comprar pão e outros gêneros para comer durante as paradas. A aldeia devia ter um nome, mas eu nunca descobri qual era. Havia só meia dúzia de casas, um muro delimitando o porto e um antigo cais de pedra que o protegia do mar.  Três ou quatro barcos de pesca estavam amarrados no cais, com cestos cheios de caranguejo no convés. No início da noite, quando nos sentimos certos de que era seguro, desci para fazer contato. Uma mulher usando um xale e com um lenço na cabeça  saiu de uma porta, me viu e entrou novamente. Em breve surgiu um jovem. A mulher ficou olhando pela janela. Pelo meu estado desgrenhado deve ter ficado claro que eu não era alemão.  Pela primeira vez nenhum padre apareceu; ele pode ter se ausentado naquele dia. Em seu lugar fui levado a um tipo de líder, um indivíduo de barba grossa, por volta de sessenta anos de idade, que ocupava uma sala iluminada por lâmpadas a óleo que dava para uma cozinha de onde emanava um cheiro de café.  Fiz sinal com as mãos para que o resto do grupo se juntasse a nós, menos os sentinelas.  Xícaras pequenas de café foram colocados em uma grande mesa.  Comecei a explicar nossa condição e a única coisa que o homem falava limitava-se a “OK” ou “Não OK”, as vezes ele fazia um sinal de cortar o pescoço e cuspia dizendo “Germani” ou “Mussolini”.  Eu fiz o meu melhor para indicar não só que eu precisava do uso de um barco, mas que eu estava preparado para obter um.  Abri a minha mochila e retirei um monte de notas em dinheiro. Isso causou uma impressão considerável. Depois de uma discussão longa e confusa, finalmente chegamos a um acordo. O pescador seria pago em metade da quantia antes de sair, e a outra metade ao alcançar Khania em Creta, que apontei em um dos mapas grosseiros elaborados nos bosques de Glyfada.

Nós também pagariamos pelos suprimentos que pudéssemos precisar. Assim que o negócio foi fechado, passamos ao trabalho carregando o barco com latas de água, pão e os inevitáveis tomates, e na manhã seguinte, por volta das 4h30 da madrugada, saímos debaixo de uma névoa espessa. Nosso capitão parecia não ter qualquer instrumento de ajuda a navegação, então peguei a minha bússola prismática e um mapa caseiro que passei a conferir esperando que ele notasse, mas ele não tomou conhecimento.  A cerca de cinco quilômetros da costa, uma longa forma cinzenta surgiu do nevoeiro. Houve um terrível momento de expectativa e então uma voz ecoou pelo mar: "Ahoy, barco de pesca, pare para averiguação. Nos aproximamos e vimos que era um destróier inglês. As redes entrelaçadas foram baixadas e começamos a subir a bordo.

"Vocês tiveram muita sorte, amigos", disse um dos marinheiros em pé ao nosso lado. Ele estava certo. O barco de pesca mal era visível a alguns metros da neblina.

O H.M.S Hotspur, carregando cerca de 300 fugitivos como nós, estava destinado a Creta e depois para o Egito, nos disseram. Estando tudo bem, nós seríamos desembarcados em Alexandria.  Infelizmente, quando o Sol desfez a névoa do mar, os Stukas apareceram. Todo mundo estava deitado no convés e agarramos o que estava a mão para nos segurarmos quando o Hotspur saltou, ziguezagueando para evitar as aeronaves de mergulho. Toneladas de água cairam sobre nós após a detonação das bombas que explodiram muito próximo. A concussão fez nossos corpos saltarem e bater de volta no convés. Um barulho oco, acima do rugido das armas dos canhões antiaéreos ecoou  indicando que o Hotspur fora atingido, mesmo assim continuava navegando.  Depois de outro estrondo ressonante, nossa velocidade caiu dramaticamente. Foi anunciado pelo sistema de alto-falantes que a sala de máquinas tinha sido avariada, mas que o Hotspur ainda podia navegar. Em vez de ir para Alexandria, no entanto, nós seríamos desembarcados em Creta. Os Stukas voaram para longe e, com a costa de Creta à vista, botes e coletes salva-vidas foram liberados para o lançamento pela murada. Nós fomos levados para a praia e pouco depois os Stukas reapareceram e mais bombas trovejaram ao redor do Hotspur. Ele se dirigia a todo vapor para o alto mar, ganhando velocidade ligeiramente, mas pegando fogo e adernando. Todas as suas armas estavam em ação.

Colocar os pés em Creta não foi a experiência mais reconfortante, apesar de claramente ser um lugar muito mais saudável que o convés do Hotspur com os Stukas bombardeando sua estrutura.  Estávamos em uma praia deserta e sem sinal de habitação, apenas a paisagem de uma montanha verde sob o quadro de um céu azul claro, a imagem de um cartão postal, porém a atmosfera idílica foi demais para algumas das tropas mais exaustas que jogaram-se nas dunas e dormiram. Ninguém saiu da multidão para assumir o comando, e havia muitos sem destino vagando por aí. Após cerca de quarenta e oito horas, durante a qual houve uma intensa atividade aérea, fomos “achados” por uma patrulha dos Black Watch que posteriormente trouxeram um par de caminhões de três toneladas para nos recolher. Em Khania nós finalmente pudemos tomar um banho e fazer uma refeição quente, pegamos cobertores e fomos distribuídos em largos alojamentos.

Uma coisa que estávamos desesperadamente ansiosos era sobre as notícias da situação geral, e o pessoal da unidade dos Black Watch perceberam isso sensatamente. Um oficial nos informou sobre a capitulação grega e a retirada das forças britânicas e da Commonwealth. A maioria deles, ele disse, fugiu, mas os alemães não deveriam se contentar com sua vitória no continente e uma invasão de Creta era iminente.

"Todos vocês receberão fuzis e estarão sob comando", concluiu ele.

"Você, Quartermaster estará no comando de uma seção. 

O rosto de todos os tanquistas presentes, incluindo o meu, refletiam o sentimento de reprovação, mas como disse um  oficial da unidade "Precisamos de toda ajuda para patrulhar este lugar”.  Perguntei se havia algum tanque na ilha e se seria possível chegar até eles. Ele disse que havia um esquadrão do 3º de Hussardos com tanques leves na outra extremidade da ilha e uma meia dúzia de tanques pesados Matildas que se dividiram entre os campos de pouso. E isso foi tudo. Não havia substituições ou peças de reposição. Nós saímos para pegar nossos rifles e por alguns dias fizemos patrulhas junto com os Highlanders procurando por pára-quedistas que supostamente foram vistos desembarcando. Felizmente nós não encontramos nenhum, embora avistássemos uma intensa atividade da Luftwaffe. Então veio a notícia de um grave revés no deserto. Uma força de tanques alemães que havia chegado para ajudar os italianos não só tinha empurrado os britânico de volta a El Agheila, como chegaram pela primeira vez na  fronteira egípcia. A 9ª Divisão Australiana foi sitiada em Tobruk e a 2ª Divisão Blindada, da qual tínhamos sido originalmente designados, foi duramente atingida. Todas as tripulações de tanques treinadas deviam ser enviadas de volta ao Egito o mais rápido possível. Devolvemos nossos rifles sem arrependimento e subimos a bordo de caminhões enviados para nos levar a uma pequena baía perto da Baia de Suda, onde se dizia que um navio estava esperando.  Qualquer sentimento de alegria  desapareceu muito antes de chegarmos lá. A ancoragem estava sob violento ataque aéreo. Dois destróieres pareciam estar pegando fogo e um cruzador estava inclinado de lado seriamente atingido. Não havia sinal de oposição aérea aos uivantes Stukas.

Um oficial apareceu.  “Você esta no comando dos tanquistas”? 

“Sim Senhor”

´Você deve se reportar. . . ' e ele deu o nome de algum lugar que acabou por ser uma faixa ao longo da costa.

‘Eu seria rápido se eu fosse você...´

Continua...

O barco “Popeii Veronica” estava ancorada em uma pequena enseada, seu casco branco sujo manchado de ferrugem.  Ele não mostrava qualquer sinal de vida aparte algumas roupas penduradas perto da popa. Se as aeronaves alemãs o ignoravam era possivelmente porque achavam que ela era um amontoado de destroços.  Ele já estava parado a quase um ano e sua principal função era fornecer um lar para seu proprietário, sua esposa e sua filha adolescente. O Capitão era um gigante de um homem com uma barba preta espessa, e ele não nos dava muito alento para as nossas chances de escapar pelo mar. A "Popeii" tinha sérios problemas com a caldeira, problemas no motor, problemas no condensador, etc. .  O Capitão então  perguntou aos tanquistas se eles poderiam fazer alguma coisa a respeito, e inspirados pelo som de batalha vindo de Suda, alguns voluntários desapareceram  convés abaixo. Sendo o único "Q" (Quartermaster) a bordo, me disseram para organizar as rações para uma viagem de três dias. O Capitão "Barba Negra", que falava um pouco de inglês, me avisou que seus tanques de água doce estavam vazando ou vazios, então eu peguei todas as latas de gasolina vazias que encontrei e os enchi de água.  Estes foram transportados laboriosamente a bordo do “Veronica”, junto com latas, biscoitos e queijo de uma pilha de rações no cais.  Todos receberam uma tarefa e alguns artilheiros fizeram uma montagem engenhosa com as metralhadoras BESA retiradas dos tanques destruídos usando um fio de arame esticado entre os mastros.

Um dos Cabos da 3RTR, Jock Ogilive, que havia saído da Grécia em um barco requisitado pela Royal Navy recusou uma ordem para lançar sua metralhadora ao mar dizendo que ele não carregou a arma centenas de milhas para jogá-lo no mar, especialmente porque havia uma caixa de munição para acompanha-la.  O barulho de marteladas e batidas na sala de máquinas acabaram dando frutos. Uma das duas caldeiras da “Veronica” foram declaradas funcionais. Fiapos de fumaça negra subiam da chaminé.  Parecia que “Barba Negra” tinha conseguido trazer de Xangai um par de engenheiros ou mecânicos para mostrar como deve ser feito e os tanquistas foram divididos em turnos para cuidar da caldeira solitária. As instalações eram bastante baixas e em breve, com todos mexendo com carvão, havia um filme de poeira negra por toda parte.

Aos poucos, a pressão do vapor aumentou, até que “Barba Negra” declarou para o seu próprio espanto que poderíamos zarpar. Nós observamos ansiosamente enquanto o guincho levantava a corrente e a âncora no crepúsculo, com o Capitão na ponte.  Adeus Baía de Suda, adeus Creta. Os homens, negros de pó de carvão  trabalharam com vontade a noite toda; soldados foram postados em volta do navio como vigias.

Um belo amanhecer nasceu e podíamos ver a linha escura dos penhascos de Creta. Um olhar por sobre o lado da “Popeii” mostrou apenas uma ondulação no mar vítreo. Um Destróier veio se juntar como escolta. Nosso barco estava a caminho, mas apenas isso tal a baixa velocidade em que íamos. Com a luz surgindo, o primeiro avião alemão sobrevoou as embarcações vindo da direção de Suda e logo barulhos violentos estavam novamente ecoando pela água. Nossa escolta, o destróier, começou a descrever manobras violentas de todo tipo e ao mesmo tempo tentava se manter junto a nós até que finalmente desistiu e sinalizou "Adeus e boa sorte", e ganhando velocidade rumou em direção a costa.

Nosso barco parecia relutante em deixar seu ancoradouro acolhedor, mas aos poucos Creta ficou para trás.  Enquanto a hélice mantinha um lento chuk-chuk, “Barba Negra”  estava feliz, mas ele insistia que 3,5 nós era o limite para seu motor aleijado.

O resultado desse ritmo de caracol, no entanto, significava que a viagem iria demorar mais do que o esperado e eu organizei as coisas para que tivéssemos chá duas vezes por dia, uma caneca por homem.  A comida diária era de meia lata de corned beef,  um pacote de biscoitos e um pouco de pasta de queijo por pessoa.  Na segunda noite de navegação eu estava de pé ouvindo John Myers sobre os bons e velhos tempos de antes da guerra quando o mar, bastante plácido até então, começou a espumar sob a luz da Lua a algumas centenas de metros de distância. O convés estava lotado e todos falavam o que poderia ser até que um submarino emergiu e sua silhueta se destacava na superfície. Alguma alma corajosa apontou uma das metralhadoras Besa, mas uma voz em inglês rompeu a tensão...

'Attention, quem são vocês? O que vocês carregam?

“Barba Negra” deixou para o nosso oficial RASC responder e sobretudo explicar que não podíamos parar sob pena de apagar a caldeira.

Sinalizamos que éramos soldados britânicos com destino ao Egito.  O submarino verificou nossa identidade e rumo, após o que confirmaram a direção e posição que estávamos, eles nos acompanhariam o resto da noite, sem dúvida carregando suas baterias. Pouco antes do amanhecer o submarino submergiu prometendo nos acompanhar e manter um olho em nós.   Mais visitantes sinistros chegaram no dia seguinte, uma linha de aviões bimotores voando baixo sobre o horizonte.  Um deles se afastou para nos examinar e depois chamou seus amigos.

Por alguns minutos havia JU-88 rugindo de todos os ângulos, metralhadoras rosnando, as nossas e as deles. Com a mesma rapidez que apareceram os Junkers se foram formando uma única linha que sumiu no horizonte. Eles devem ter completado uma missão de bombardeio e no retorno nos utilizou para praticar tiro ao alvo. Ninguém ficou ferido mas “Barba Negra” ficou indignado e levantou-se de trás da ponte onde estava deitado, amaldiçoando furiosamente. A Sra. “Barba Negra”, que mal tinha sido vista desde que saímos para o mar também apareceu para lançar gritos estridentes após os aviões partirem. Outros aviões nos atacaram de tempos em tempos, mas nossa capacidade para fazer uma quantidade impressionante de fumaça enquanto navegávamos deve ter enganado todos eles e apenas alguns tiros de canhões dos Messerschmitts atingiram-nos sem maiores prejuízos.

Embora o inimigo não tenha conseguido nos deter, começou a parecer que iríamos parar por falta de combustível pois o carvão estava quase acabando. Passamos esta informação para o submarino que reapareceu depois de escurecer.  Após um tempo o submarino assinalou que estávamos mudando de aparência, isso porque começamos a desmontar a cabina de comando e tudo o que fosse de madeira para alimentar a caldeira, até que começamos a desmontar as tábuas do convés.  “Barba Negra” aceitou com resignação o desmantelamento de seu barco como algo inevitável.  Ele permaneceu calmo enquanto mantivéssemos seus motores dentro do limite de 3,5 nós.

Com a costa egípcia à vista, nosso submarino surgiu à luz do dia e nos guiou em direção a Alexandria onde um rebocador recebera ordens de nos encontrar. Sirenes apitavam e alarmes tocavam enquanto o nosso Capitão gigantesco e cercado pela família permanecia de pé na ponte em uma pose heroica.

Uma recepção foi feita, incluindo médicos e enfermeiras que atenderam nosso feridos em número de dois que foram carregados em ambulâncias.

Fomos conduzidos a um prédio onde fomos alojados e pudemos finalmente tomar um banho quente e mudar de roupas com direito a uma magnífica refeição em um dos melhores hotéis da cidade. No dia seguinte caminhões nos transportaram para nossas unidades.

O que sobrou da 3RTR foi para Heliópolis, próximo do aeródromo. Lá fiquei sabendo  que o Capitão Bartrum no comando dos caminhões logo após alcançar Argos foi capturado, enquanto o CO e todos os líderes do esquadrão que tinham conseguido alcançar o barco e tentaram chegar a Creta nunca mais foram vistos...

Paro por aqui amigos e recomendo o livro "Tank Commander" em inglês de autoria de Bill Close da editora Pen & Sword

Obrigados amigos pela apreciação.   Para mais adiante, quem ler o livro poderá saber sobre algumas batalhas no deserto até a vitória final na Tunísia. Depois ele foi para a Itália, voltou para a Inglaterra depois de anos fora e dai para a invasão da Normandia até a rendição final alemã.  Teve 11 tanques que ele comandava destruídos que ele abandonou e por sorte saiu vivo, o seu último foi no comando do mais recente modelo britânico,  o Cruiser A34 Comet abatido por uma Panzerfaust em que seu motorista morreu...  

Estes ingleses deram sorte...

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Bruno FerlinLuiz B
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